[BLOG] Canine reproduction: why you should keep an eye on the weather forecast

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This post has been first posted on Jan 2014 and re-edited on March 2nd, 2020.

Have you been on Twitter lately? Great way to find valuable information nowadays, and know about the current trends! The most popular topic of the moment: « Winter tips to keep your pet safe ». It totally makes sense, we’re currently dealing here with polar temperatures way below 0!  And coming originally from a tropical country, I must admit I learned a lot while reading these posts: dogs’ paws irritation related to ice melters, antifreeze toxicity, the fact that cats can hide in the engines
 One word however caught my attention: frostbite. Why? Well, I guess it has something to do with the fact that I’m a repro vet


Earlier this year, during one of our talk on canine reproduction, I had indeed a related question. We were discussing about the effect warm temperatures can have on the canine reproductive function. Indeed, gametes and embryos do not really like « warmer temperature than usual »: this is a phenomenon called « heat stress », and it is well described in several mammalian species. In females, an increase in body temperature will impact the ovarian function and can be embryotoxic. In males, spermatogenesis cannot occur at body temperature (that’s why the testes are at a cooler temperature, in the scrotum, outside the abdominal cavity): to make it short, if temperature increases at the testicular level, spermatogenesis (= the production of sperm cells) simply stops…

As we were closing this discussion, somebody in the room asked me: « Ok doc, we got it for summer. But what about winter? I mean, canadian winter? »

Frostbites: the answer lies in this single word I mentioned earlier. Females are at lower risk here, because of their genital organs being internal. Well, don’t get me wrong: they can be as badly affected as males by cold weather (you can check one of these posts I mentioned, ). But providing they can maintain their body temperature, their ovaries/uterus will usually be safe.

Males however are more at risk. Frostbites usually occur on areas with thinner skin. And the scrotum is one of them. And what will happen in case of a scrotal frostbite?

–    1st: this will lead to a secondary scrotal inflammation with swelling, inflammation and pain. Inflammation = increased temperature = impaired spermatogenesis. Moreover, scrotal inflammationS are NOT easy to control with medical solutions. If it turns badly, there will be only one solution: surgical castration.

–    2nd: The testicular content is isolated from the blood flow and the immune system. Each time there is a scrotal inflammation, there is a risk that the barrier between the blood and the testis breaks, allowing immune cells to enter the testes. This can lead to an auto-immune orchitis (=formation of antibodies directed against the sperm cells). If this happens, there is today no way back. The animal will remain sterile for life.

So in winter time, don’t hesitate to check the scrotum of your breeding males for signs of swelling/pain/inflammation/etc. If you see something unusual, act as quickly as possible (look online for tips on how to deal with frostbite… and of course speak with your veterinarian).

Keep in mind that if it turns into a serious inflammation, this can mean the end of the male’s breeding career.

The best advice in my opinion? Prevention. Keep an eye on the weather forecast. And if it’s too cold out there keep your pets inside. You know my favourite say : “An ounce of prevention is worth a pound of cure.”


Ce post a été publié pour la premiÚre en Janvier 2014 et a été réédité le 2 mars 2020

Avez-vous Ă©tĂ© sur Twitter rĂ©cemment? Je vous le recommande, trĂšs bonne façon de se tenir au courant! Le sujet du moment: « Astuces pour que votre animal supporte mieux l’hiver ». Cela est totalement justifiĂ© aux vues des tempĂ©ratures polaires de ces derniers jours! Et Ă©tant originaire d’une Ăźle tropicale, je dois dire que lire ces posts m’a beaucoup appris: sur l’effet irritant du sel sur les pattes de nos animaux ; la toxicitĂ© des produits antigel, les chats qui se cachent dans les moteurs pour rester au chaud
 Un mot a cependant retenu mon attention: les gelures. Pourquoi? C’est, je pense, certainement liĂ© Ă  ma spĂ©cialisation en reproduction


 Un peu plus tĂŽt cette annĂ©e, durant une de nos prĂ©sentations, j’ai en effet eu une question Ă  ce sujet. La discussion tournait alors autour des effets de tempĂ©ratures caniculaires sur la fonction de reproduction. En effet, gamĂštes et embryons n’aiment pas trop des « tempĂ©ratures plus Ă©levĂ©es que la normale »: on parle mĂȘme de « stress thermique » sur la fonction de reproduction, et ce phĂ©nomĂšne est bien dĂ©crit chez les mammifĂšres. Chez les femelles, une augmentation de la tempĂ©rature corporelle aura des effets nĂ©gatifs sur le fonctionnement ovarien et pourra ĂȘtre embryotoxique. Chez les mĂąles, la spermatogenĂšse ne peut avoir lieu Ă  tempĂ©rature corporelle (c’est la raison pour laquelle les testicules sont situĂ©s en dehors de la cavitĂ© abdominale, dans le scrotum, oĂč la tempĂ©rature est infĂ©rieure): si la tempĂ©rature augmente alors, cela marque un coup d’arrĂȘt Ă  la production de sperme.

Et alors que nous terminions cette discussion, quelqu’un dans la salle m’a alors posĂ© cette question: « Ok docteur, on a compris ce qui peut se passer en Ă©tĂ©. Mais qu’en est-il en hiver? Durant un vrai hiver, comme nos hivers canadiens. »

Gelures: la rĂ©ponse tient dans ce petit mot mentionnĂ© un peu plus tĂŽt. Les femelles sont moins Ă  risque ici, car leurs organes gĂ©nitaux sont en position interne. Comprenons nous bien ici: elles peuvent ĂȘtre aussi sĂ©vĂšrement affectĂ©es que leurs homologues mĂąles par des conditions hivernales. Mais tant qu’elles sont capables de maintenir leur tempĂ©rature interne, leurs ovaires et utĂ©rus ne craignent rien. 

 Le risque est cependant plus important pour les les mĂąles. En effet, les gelures surviennent gĂ©nĂ©ralement dans les zones oĂč la peau est plus fine. Et le scrotum est l’une d’entre elles. Et que ce passe-t-il si le scrotum gĂšle?

–    1/ cela conduira Ă  une inflammation secondaire avec gonflement, chaleur et douleur. Inflammation = augmentation de la tempĂ©rature = arrĂȘt de la spermatogenĂšse (=formation de spermatozoides). De plus, les inflammations scrotales ne sont PAS faciles Ă  contrĂŽler… Si cela tourne mal, la castration chirurgicale est la seule solution qu’il nous restera ici.

–    2/ Le contenu testiculaire est isolĂ© du flux sanguin et du systĂšme immunitaire. Chaque fois qu’il y a une inflammation scrotale, il y a un risque de rupture de cette barriĂšre. Si cela arrive, les cellules de l’immunitĂ© peuvent pĂ©nĂ©trer dans les testicules, conduisant Ă  une orchite auto-immune (= formation d’anticorps contre le sperme). A ce jour il n’y a aucune solution face Ă  cette condition. Si elle survient, l’animal deviendra alors dĂ©finitivement stĂ©rile.

 Du coup, durant l’hiver, n’hĂ©sitez pas Ă  contrĂŽler le scrotum de vos chiens reproducteurs. Si vous avez l’impression qu’il y a des signes de gonflement/inflammation/douleur, prenez les devants (regardez en ligne les astuces sur comment gĂ©rer les gelures, et surtout parlez-end Ă  votre vĂ©tĂ©rinaire immĂ©diatement).

Rappelez-vous que si l’inflammation s’installe et tourne mal, cela peut conduire à la fin de la carriùre reproductrice.

La meilleure chose Ă  faire ici ? Se focaliser sur la prĂ©vention. Restez Ă  l’écoute de la mĂ©tĂ©o. Et s’ils annoncent des conditions polaires, ne prenez pas de risque, gardez vos animaux Ă  l’intĂ©rieur. Comme toujours, il vaut mieux prĂ©venir que guĂ©rir !

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